Label VMF Patrimoine historique - Calvados - Normandie

Cette abbaye bénédictine fut construit au milieu du XIe siècle. Située tout près de Caen, son histoire est étroitement liée à celle de Guillaume le Conquérant.

Etienne, premier martyr, était un saint particulièrement vénéré depuis que Robert le Magnifique, père de Guillaume, qui rapporta de son pèlerinage en Terre sainte une relique (un doigt de saint Étienne). L’historien Lucien Musset écrit en 1961 que « l’abbaye de Saint-Étienne de Fontenay est sans doute la plus ancienne fondation monastique de la région caennaise ».

La situation de l’abbaye se dégrada toutefois pendent la guerre de Cent Ans, et elle subit de nombreux pillages lors des guerres de religion.

En 1699, le théologien Pierre-Daniel Huet en fit l’acquisition et tenta dès lors de lui rendre sa grandeur d’antan.

Lors de la révolution française, l’abbaye qui ne comptait plus que 6 religieux, fut vendue comme bien national.